Huisruil: de beste manier om met kinderen te reizen

De auteur en kinderen, Versailles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Vakanties met kinderen zijn duur. En laten we wel wezen: voor ouders zijn vakanties met kinderen niet bepaald ontspannend. Maar ik heb ontdekt dat ze behoorlijk magisch kunnen zijn - en zelfs relatief betaalbaar.

Toen we ons zesde kind kregen, was ik bang dat we nooit als gezin zouden kunnen reizen. Alleen een restaurantmaaltijd voor acht personen is duur, zelfs met kindermenu's en iedereen die water drinkt; vermenigvuldig dat met drie keer zoveel vakantiedagen, en dat is een klein fortuin daar. En dan, de hotels - ze zijn niet alleen duur, maar ook logistiek moeilijk als je minstens twee kamers moet boeken.

Toen stelde een vriend voor om een ​​huisruil te proberen. Ze was lid van HomeLink, een organisatie die handelshuizen met families over de hele wereld faciliteert. Ze ruilde haar appartement in Manhattan al meer dan twintig jaar elke zomer voor plaatsen in Europa, Zuid-Amerika en Azië.

Ze legde uit dat je je qua budget alleen zorgen hoefde te maken over vliegtickets plus een relatief klein bedrag gereserveerd voor musea en andere excursies. Ze kocht haar eten altijd in lokale supermarkten en kookte haar maaltijden in het huis waar ze verbleef. Je moet hoe dan ook eten, legde ze uit, dus het is niet dat dit een extra uitgave is. Toen ze dat eenmaal zei, realiseerden we ons dat dit een optie was die we ons eigenlijk konden veroorloven.

Maar we hadden vragen. Hoe zit het met kostbaarheden? Hoe zit het met privacy? Ze vertelde ons om alles op te sluiten waar we nerveus over waren - maar legde ook uit dat de huizenruilgemeenschap een zelf-selecterende groep is en het ruilen van huizen is een oefening in wederzijds vertrouwen. In haar decennia gebruik van de service had ze nog nooit een probleem gehad.

We gingen op de website om te verkennen. (U kunt gratis naar lijsten kijken, maar als u uw eigen huis wilt weergeven, betaalt u een jaarlijks abonnement.) We hebben door lijsten van alle soorten over de hele wereld gescrolld, van studio-appartementen in grote steden tot tractiewoningen in onopvallende buitenwijken, tot grote boerderijen in meer landelijke gebieden.

We hebben onze zoekopdracht gefilterd, zodat de site alleen plaatsen weergeeft die groot genoeg zijn voor onze familie - en toen werden we erg enthousiast toen het leek alsof dit echt kon werken. We hebben ons geabonneerd, ons huis vermeld en vragen verstuurd. Wanneer u uw huis vermeldt, kunt u opgeven welke tijden van het jaar u beschikbaar bent en of u kinderen of huisdieren of roken of iets anders toestaat. Je kunt ook zorgen voor de verzorging van je huisdieren (we hebben gezorgd voor vissen, een schildpad, katten en konijnen op onze verschillende uitwisselingen) of kiezen voor een ander plan (we gaan onze hond altijd aan boord met een vertrouwde oppas).

Zodra u iemand vindt die geïnteresseerd is in ruilen, ondertekenen beide partijen een overeenkomst die wordt verstrekt door de service en waarin de datums en vitale logistiek worden vermeld, zoals autoverzekeringsdetails en hoe u sleutels gaat uitwisselen. Daarna hoef je alleen nog maar uit te zoeken hoe je daar komt.

Uiteindelijk maakten we onze eerste uitwisseling met een Frans gezin uit een dorp net ten westen van Versailles. Hun eigenzinnige, comfortabele huis lag aan een rustige weg aan de rand van prachtige landbouwgronden, maar het kostte ons slechts een half uur om Parijs binnen te rijden. We verbleven drie weken, afwisselend elke dag tussen stadsbezoeken (het Louvre, de Arc de Triomphe, etc.) en verkenningen van het platteland (Giverny, Fontainebleau, Normandië). We winkelden in de boulangerie van het dorp en in een grote nabijgelegen supermarkt en aten bijna elke avond ontbijt en diner thuis.

Voor de lunch hebben we elke dag een picknick ingepakt om mee te nemen op onze avonturen. We aten onze stokbroodbroodjes en fruit zittend op de kade van de Seine en op de trappen van de kathedraal van Chartres en in een zakdoekpark in de buurt van de abdij van Mont Saint-Michel en in de tuinen rondom Versailles. Niemand is onze picknicks ooit beu. Ik hou van leven als een local - winkelen op de markten, kennis maken met minder toeristische delen van het gebied en de meer bekende plaatsen, en zien hoe het echte leven in het buitenland is.

Het is gebruikelijk (maar niet verplicht) om een ​​eerste of laatste maaltijd te delen met uw uitwisselingsgezin. Toen we eenmaal thuis waren, hebben we gegeten met onze Franse familie voordat ze naar het vliegveld vertrokken. Temidden van handelsverhalen van onze verschillende exploits, bekenden we dat we een klein speelgoed van hun kinderen hadden gebroken; ze gaven op hun beurt toe dat ze een wijnglas hadden verbrijzeld. En dat? Is de meeste schade die we ooit hebben geleden in alle beurzen die zijn gevolgd.

Die geweldige reis was de eerste van meerdere. We zijn nooit op zoek gegaan naar een plek om te verblijven, want we gaan hoe dan ook de hele dag op pad - maar we zijn behoorlijk verwend. Op onze tweede reis gingen we naar Londen en verbleven in een prachtig halfvrijstaand stenen huis in de buitenwijk van Twickenham.

Vervolgens kwam een ​​reis naar Bourgondië, waar we het geluk hadden om te verblijven in een mini-chateau met 16 slaapkamers, omringd door wijngaarden en tarwevelden. Afgelopen zomer wisselden we een gezin uit dat net buiten Blois in de Loire-vallei woonde. (Ja, we gaan veel naar Frankrijk.) Hun prachtige stenen landhuis zat in een ommuurde tuin met een zwembad en een terras om te dineren waar we uiteindelijk de meeste maaltijden aten.

De echtgenoot van de auteur met vier van hun zes kinderen, Blois, 2017.

Een ander groot voordeel van woningruil is de flexibiliteit die je als gezin hebt. Heeft de peuter een dutje nodig? Geen probleem. Wil je niet veel spullen inpakken? We pakken meestal 3-4 outfits in en doen dan om de paar dagen de was. Heb je zin om even uit te ademen van sightseeing en gewoon in de achtertuin te spelen of films te kijken? Of misschien is het weer slecht, en wat klinkt het beste als gezellig bij de open haard zijn en samen een puzzel werken en de hele dag snacks eten? Gemakkelijk gedaan, zonder druk van hotelhuishouding, en veel extra ruimte om rond te dwalen.

Uitwisselingen kunnen voor elke tijdsperiode worden geregeld die voor beide partijen aanvaardbaar is. We neigen naar reizen van drie weken, die ons voldoende tijd geven om over jetlag te komen en onze omgeving in een rustig tempo te verkennen. Auto's worden vaak opgenomen in uitwisselingsovereenkomsten, maar het is een zeldzame familie met een voertuig dat groot genoeg voor ons is. In twee van onze Franse beurzen huurden we een auto, maar het jaar dat we naar Londen gingen, gebruikten we de kleine Volkswagen Polo van de familie voor boodschappen en namen we de treinen overal elders.

HomeLink biedt ook opties voor uitwisselingen van gastvrijheid of niet-gelijktijdige uitwisselingen. Een paar jaar geleden nam een ​​Australisch gezin contact met ons op en vroeg of we bereid zouden zijn om ze een paar dagen te ontvangen. We hebben een klein pension op ons terrein, dus we waren blij dat ze het als thuisbasis gebruikten terwijl ze door Californië reisden. We hadden een paar maaltijden met hen en zouden 's avonds met hen op bezoek gaan wanneer onze kinderen allemaal samen in het zwembad waren. Ze waren prachtig, en hoewel we geen directe plannen hebben om Down Under te reizen, weten we dat als en wanneer we dat doen, we een plek hebben om te verblijven bij mensen die we leuk vinden en vertrouwen.

Een paar zomers geleden konden we om verschillende redenen niet reizen, maar we hebben wel een HomeLink-jongerenuitwisseling opgezet voor een van onze dochters, die toen vijftien was. Ze bracht drie weken door bij een gezin in Versailles met een dochter van haar leeftijd, en beide meisjes vlogen naar de Verenigde Staten en het Franse meisje verbleef drie weken bij ons. De meisjes kwamen heel dichtbij en zijn goede vrienden gebleven door de magie van sociale media.

Deze zomer gaan we terug naar het VK. Onze 14-jarige is geobsedeerd door de Beatles, maar hij herinnert zich onze trip naar Twickenham nauwelijks, omdat hij toen pas zes was. We verblijven in Oxfordshire, een geweldige centrale locatie om Londen, Cambridge, Stratford, Bath en nog veel meer te bezoeken. We nemen dan de trein op een tweedaagse bedevaart naar Liverpool.

Onze oudere kinderen zijn nu volwassen en kunnen tegenwoordig niet altijd met ons meegaan. Maar ik verwacht van mijn man en ik blijf jarenlang huisruil doen, zelfs als al onze kinderen alleen zijn.

De auteur en kinderen, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Dit alles lijkt misschien op een commercial voor HomeLink, maar ik krijg niets van hen om dit te schrijven. Ik weet dat er andere websites voor huisruil zijn, maar HomeLink is degene die we kennen en vertrouwen. Als je meer wilt lezen over onze verschillende reizen, heb ik ze vaak samengevat in seriële berichten op mijn blog. Vragen over woningruil? Voel je vrij om een ​​reactie achter te laten en ik beantwoord je graag.